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不愛土木,卻完成土木博士學位的 HBO Max 資料科學家 | UIUC Civil Engineering

伊利諾大學厄巴納-香檳分校 土木工程學博士 (主修鐵路交通)

施美成 Mei-Cheng Shih


博士學歷:

University of Illinois at Urbana-Champaign, PhD in Civil Engineering, Rail Transportation
伊利諾大學厄巴納-香檳分校 (UIUC) 土木工程學博士 (主修鐵路交通)

碩士學歷:

國立臺灣大學 土木工程學碩士 (主修交通工程)

學士學歷:

國立中央大學 土木工程學系

目前職位:

Senior Data Scientist, WarnerMedia (HBO Max)

工作經歷:

Data Scientist, Wayfair

Data Scientist, Norfolk Southern Corporation

Data Analyst Intern, CSX

留學前的學經歷

是機運帶我進入土木領域

如果問到當初升大學為什麼要選擇就讀土木系 ? 必須坦白的說,是因為當時的考試分數就剛好落在這個區間。當時環境訊息不足,再加上我對於填志願並沒有特別的想法,唯一要求就是要離台北近一點,所以就順其自然了。而且我故鄉嘉義當時的氛圍,和台灣社會的產業發展狀態,大部分二類生會覺得最好能夠當一個半導體工程師,至於這個工作是不適合自己,大家也不一定有概念。因為這樣,我志願序全部都照往年分數排序填了二類組的志願。

但這其實是一個錯誤。雖然我是個內向的人,但其實我認為自己更適合一類組的科系。我對於與人的行為模式有相關的知識、專業比較有興趣。土木部分領域雖然需要大量和人互動,但不是需要對人的行為模式有理論性,體系性的理解的那種,所以還是和自己有興趣的不同。

我很清楚,土木專業並不是我的菜

進入中央大學土木系後,系上的訓練主要集中在力學等基礎計算,當初不太懂自己的興趣,只覺得課程內容不太有趣,後來長大才意識到是因為這些內容「與人的行為有關」的內容相去甚遠。這種模糊的不適合感,一直到升上大三時,實際被安排到土木業界現場實習後才開始理解到問題所在。土木專業除了領域知識和技能以外,也非常講求人與人之間的互動、溝通,例如遊走於黑白兩道、公務員之間喝酒應酬的能力。必須要說這樣的工作環境與我理想中的職涯天差地遠,我不喜歡,也不擅長。總而言之,這種從模糊的感受到不適合,再到清晰的體會到原因的過程貫穿我整個大學時間,所以也導致大學五年的時光裡,我並沒有在土木課程投入太多的心力,而是花費很多時間在課外活動中尋找自我、探尋未來不同的可能性。

回頭來看,年輕時沒有顧及成績的舉動讓我有些後悔,儘管增加了很多人生有趣的經驗,但這件事情讓我在申請美國博士班時吃足苦頭。儘管學習沒有興趣的學科本來就是一件困難的事情,但還是要建議學生們盡自己的努力去顧好當下的成績 。成績是事後無法改變的量化數據,而我們都不知道那天可能需要這個數據來證明自己。

回到大三時,當時迷失的我因為朋友 (圖一) 的建議:「在臺灣的生活感到困住了的話的話,何不試試到國外增廣見聞看看」,開始有了出國讀書的念頭,另一方面也是因為受到父母出國唸書經歷的影響,讓我覺得這不是一件不可能的事情。此外,我相信大家一定也非常好奇一件事,明明我述說的都是對於土木的抱怨,為什麼最後還是選擇取得土木碩士班,最後到美國完成博士學位呢?我想這是一種從眾,嘗試符合社會價值觀的行為,因為當時的我對於大學畢業後的職涯毫無頭緒。

國立中央大學 土木工程學系 是機運帶我進入土木領域
(圖一) 2016 年時到德國柏林找鼓勵我出國的朋友和他的伴侶,當時留下的照片

不過我還是有小小的掙扎,並且碩士班的歷程也讓事件開始發生轉變,當時在台大就讀的「交通管理組」(圖二) 算是土木專業內相對下與人的行為較有連結的領域,所以我開始在土木的專業內找到不同出路的可能性。附帶一提,之所以選擇台大碩士班也是考慮到學校總體的資源量,此外,台灣大學是國內和國外學術機構合作能量首屈一指的學校,如果未來選擇出國闖一闖也會具備更多的人脈、可運用資源,而這個決定在事後也確實發揮不小效果。

國立臺灣大學 土木工程學碩士 我很清楚,土木專業並不是我的菜
(圖二) 台大時期研究室的合照,我的指導老師賴勇成老師給幫助我學習並獲取了非常多向海外探索的能力和能量

前往 UIUC Civil Engineering PhD 的經驗分享

到 UIUC 繼續攻讀土木博士的決定

University of Illinois at Urbana-Champaign 中文全名是伊利諾大學厄巴納-香檳分校 (圖三),是一所位於伊利諾州的厄巴納-香檳市的大學。厄巴納-香檳市在美國的中西部,是一座中型的雙聯市兼大學城,學校理工領域的許多科系都陸續創下全美國前 10 的佳績,學生在校內可運用資源更是不勝枚舉。不過地處偏僻,在交通、工作、訊息等方面的資源並不如在大城市的學校優渥。

  • 給以就業導向決定留學的夥伴
    厄巴納-香檳是一個中型雙連市,當地能創造給國際學生的工作機會不多,也比較少有外部企業將大量資源投注在香檳市,最鄰近合適的求職地點就是位於 140 英里以外的芝加哥 (Chicago) 或者聖路易市 (St Louis)。所以畢業後以「當地就業」為主要考量,UIUC 很明顯並不符合要求。此外,就算不是打算在當地就業,和就在目標城市就學的學生比起來,還是會有劣勢。總而言之,可以想像成是美國較優秀的區域型大學。就筆者自己的觀點來說,厄巴納-香檳分校以台灣的學校來類比大概是中央中山中興等中字輩學校的感覺,儘管在研究上的學術累積更像是台灣清華大學。
  • 給正在考慮商學院的夥伴
    就我自己的觀察,與學弟妹的經驗回饋, UIUC 商學院雖然排名快速竄升,但除了會計學程以外都還不到頂尖的等級,加上上述本地就業機會較少的前提下,畢業後的求職會相對困難。而若是希望簽證上受到比較少阻礙,還在申請中的同學也可以考慮以財務金融、財務工程、或科技管理為主。

說完簡易分析,回到選擇 UIUC 的原因。當時選擇 UIUC 並不單純是因為它在土木專業或理工領域的盛名 (UIUC Civil Engineering 領域排名近年都在全美前五內 ),同時也是因為有的選擇很少。因為大學成績的關係,我申請博士時非常吃力,幸運的是碩士班的論文指導教授正是從 UIUC 同研究室學成歸國,並且也透過一位在 UIUC 兼課過的台灣老師推薦,多虧他們對我的信任以及申請過程中的大力協助,我才有機會把握最後機會一圓我的留學夢。

附帶一提,當時老師們願意大力推薦我的主要原因,就是我在碩士班時候的努力。我自己大學期間累積的基本功嚴重不足,所以升上碩士班及碩士班畢業後的兩年我付出加倍以上的努力,因為比起聰明或一開始就很努力的兢爭者,我早已遠遠落後一大截。我想是因為這股拚勁加上不放棄的態度,所以才有機會讓教授們願意推薦我到美國攻讀博士班。

到 UIUC 繼續攻讀土木博士 (UIUC Civil Engineering)
(圖三) 因為單純的生活圈,香檳反而成為一個非常適合讀書的城市,但其自然可取得資訊上的缺乏也是一個缺點

美國申請博士班有兩種常見管道

美國博士班的入學,大致上有兩種不同的制度,一種是教授必須要和系確定有至少一兩年經費才能招收博士生,另一種是給學生錄取信,但由學生自己尋找找指導老師。因為美國博士生的薪水(生活費加上學費)通常來自於各種內外部計畫或者獎學金,第一種方式被錄取通常代表老師已經準備好研究計畫給學生,而有固定的研究計畫代表學生會比較容易見到指導老師,所以第一種方式通常風險較小。換而言之,第二種方式即使獲得錄取信也不一定找得到相關題目的指導教授,很多透過這個管道的學生結果根本沒有讀到博士,因此選擇修完課以後就拿碩士學位離開。

我的博士班經驗是這樣的 : 博士班時,我主修的是鐵路交通,當時的老闆 (指導教授) 是從業界回到學界教書,因此時常會帶我們與業界有實務面的開會與學習。如此學習方式有好有壞,我評估自己在博士班所學的知識密度可能不及其他美國名校畢業的博士生的水準,但他貼近業界的做事方法卻深深地影響我後續職涯的發展。而我博士班老師們對我影響最深的大概是以下兩點:

  1. 博士班指導教授十分強調面對不同類型的人要使用不同類型的語言,這概念幫助我與自身業務對口的溝通。另外把一件複雜難懂的事說到讓所有人都能理解,是考驗自身是否了解最好的方法!
  2. 他也強調做事嚴謹,做事嚴謹會讓人覺得你這個人值得信賴,從簡報的格式等小細節開始,可以看出你這個人的處事態度!

後來,因緣際會之下進入鐵路公司實習 (圖四) 對我來說又是一個人生的轉捩點,因為我發現儘管轉換到土木的交通領域,在土木相關的產業工作仍然不是我想要的!當時的職位是進行基建策略分析相關工作,我發現這類型的案子通常需要等待硬體建好才能真實衡量績效,所以需要數年的時間才能看到成果。另外,策略分析部門通常還是隸屬於公司總部,而鐵路公司總部通常位於成本較低的鄉下,或者次級都會地區,以節省辦公室成本。所以,一方面對於職務上解決的問題沒有產生太大的共鳴,另一方面是體驗五年的美國鄉村生活對我來說足矣,所以開始更認真的考慮轉業。

美國申請博士班有兩種常見管道 -伊利諾大學厄巴納-香檳分校 (UIUC) 土木工程學博士 (UIUC Civil Engineering)
(圖四) 實習時候的我和我的辦公室電腦,螢幕上是我整個博士班時候最常使用的鐵路系統分析軟體

UIUC 畢業後的職涯歷程

如何從土木工程 (UIUC Civil Engineering) 跨領域到資料科學 (Data Science)

以土木工程領域來說,博士學位和碩士學位最大的不同,博士階段的研究大部分著重在數字、量化分析,因此我對於資料科學並不算是完全陌生。而且多虧老闆常帶我們與業界有實務面的開會與學習,我有機會認識許多資料科學界的前輩們,後來也成為我第一份工作的來源,同樣來自台灣的一位業界前輩引薦我到他們的鐵路公司 Norfolk Southern Corporation (這間公司目前尚無中文譯名)。

有過實習經驗之後,發現資料科學的職務內容和博士班所學還是有差異,我認知到從土木工程跨領域到資料科學領域有一段陣痛期必須自己克服,雖然學生時期學過 Matlab 、 R 等語言,但要更深入的程式語言我是真的一竅不通。所以我利用博士班的時候訓練的學習方式,自己在網路上學習了不少方法。其中名校開的線上課程讓我受益良多,特別是台灣大學和清華大學(台灣)的課程,因為用中文上課吸收的速度和效率還是較高。

美國博士畢業後的求職設定

STEM 相關專業畢業的博士生,畢業可以享有三年的 OPT 簽證。我當利用這個簽證,抱持著走一步、算一步的心態在求職。在美國來說,我相信這是一個在美國適用的求職策略,得要先確認自己到底適不適合繼續在美國生活與工作,才去做後面的選擇。當然一方面也是因為我畢業時掌握的資訊有限,並沒有辦法做出較完備的的職涯佈局。後來從亞特蘭大、波士頓,一路到大蘋果紐約 (圖五),我開始慢慢累積工作經驗和面試技巧,並能說服和我博士專業不同領域的業界我有足夠的能力勝任資料科學家的工作,最終敲開 WarnerMedia 旗下 HBO Max 的大門。

伊利諾大學厄巴納-香檳分校-土木工程學博士-主修鐵路交通
(圖五) 紐約是一座無限繁華的大都會,許多與人具有最強烈關聯的產業都坐落於此,但同時這個城市高壓的生活型態也會在無形中改變,甚至扭曲一個人的價值觀

WarnerMedia (HBO MAX) 工作經驗分享

HBO MAX 介紹

HBO Max 是 WarnerMedia (華納媒體) 旗下 Direct to Consumer (D2C) 的部門,負責提供隨選視訊服務的串流影音平台,將集團旗下的 Warner Bros. Entertainment, Inc (華納兄弟)、 HBO 、 Turner Broadcasting System ( CNN、 Cartoon Network 的母公司) 還有一些較小型的製作商和平台所持有的數位資產整合上架,讓使用者觀看。

Data Scientist 工作內容介紹

我所任職的組是內容資料科學部門,內容資料科學部門主要就是負責整理、分析、建模、把模型產品化、最後提供商業部門上對於內容進行商業決策所需要的數據。電影、影集、紀錄片等所有作品都會有各自的生命週期,提前預估串流媒體上的影片表現,好輔助任何和內容生命週期的決策就是是我工作很重要的一部分。透過這個預估,可以讓執行商業策略的組去衡量是否要購買某一部作品、要投入多少預算在上市前後的行銷、取得相關數據後是否要進行續拍與後續簽約等商業決策。而我部門當中還有其他組負責平台行銷、使用者分析、和推薦系統的相關工作。

WarnerMedia (HBO MAX) Data Scientist 工作內容介紹
(圖六) 華納媒體近年出產的作品於亞洲非常大的成功,電視劇來說有權力遊戲,西方世界,電影來說有自殺突擊隊、哥吉拉大戰金剛等。並在明年(2022) 和發現頻道 (Discovery, Inc.) 合併以後,其綜合內容資產將成為世界一流等級

給留學夥伴的建議 :

  1. 如果你也想來美國讀博士班,可以的話大學成績還是要顧好!然而如果真的不幸成績表現不佳,也別被成績侷限未來而綁手綁腳!有想法和機會就可以試試看
  2. 如果真的不幸成績表現不佳,也別被成績侷限未來而綁手綁腳!有想法和機會就可以試試看
  3. 不需要先制訂一個周全的計劃才去執行,邊探索邊找出人生的方向也是一種方法!多聽多看多研究,足夠的情報將引導你做出更適合你的決定!但也不要害怕在情報不足的狀況下做出比較冒險的決定
  4. 在臺灣覺得卡住的話,也可以試試到國外發展看看

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